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Está página contiene información de un animal extinto


León Americano
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Información:
Nombre León americano
Ecosistema Terrestre
Éra Geológica Pleistoceno
Período Cuaternario
Taxonomía:
Dominio Eukaryota
Reino Animalia
Filo Chordata
Clase Mammalia
Orden Carnivora
Familia Felidae
Género Panthera
Especie Panthera leo
Sub-especie Panthera leo atrox

El león americano o león de cavernas (Panthera leo atrox) es una subespecie extinta de león (Panthera leo).

Como bien dice su nombre, era un verdadero león americano, ya que se distribuía en América.

Sus nombres pueden traer confusión con el puma (Puma concolor) que suele ser llamada "león americano", a pesar de no ser un león, y con el león de las cavernas (Panthera leo spelaea), también subespecie del león que guardaba bastante parecido con este león, solo que era de menor tamaño y se distribuía en Europa.

Taxonomía

El león americano llegó a ser considerado como una especie diferente de la del león, siendo un félido de la subfamilia Pantherinae y el género Panthera. Fue descrito por primera vez como Panthera atrox, que significa "pantera temible".

Algunos autores llegaron a ver cierto parecido con el cráneo de este y el del jaguar (Panthera onca), sin embargo, otros expertos, tras analizarlo, vieron mayor relación con los leones y su pariente extinto, el león de las cavernas. Posteriormente, paleontólogos lo asignaron como subespecie del león, en vez de una especie distinta.

Han existidos muchos debates, porque algunos análisis dictan que su cráneo es parecido al de los tigres (Panthera tigris), mientras que otros estudios dicen que estos vienen de panterinos que emigraron a norteamerica y dieron dos especies diferentes, un jaguar americano y el león americano.

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Sin embargo, datos provenientes de secuencias del ADN mitocondrial de restos de leones americanos de Wyoming y Alberta muestran que es un linaje hermano del león de las cavernas, y probablemente se originó de una población temprana de leones cavernarios que quedó aislada al sur de la Placa de hielo continental americana. El más reciente antepasado común de ambas poblaciones aparentemente vivió hace unos 340.000 (194.000–489.000) años. Se estima que el más reciente ancestro común del linaje atrox vivió hace 200.000 (118.000–246.000) años. Estos datos implican que el aislamiento genético de P. leo spelaea habría comenzado por la época de la glaciación Illinoiense, hace ~300,000–130,000 años (se sabe que una población de P. leo spelaea estuvo presente en el oriente de Beringia en ese período, y estuvo presente hasta hace al menos 11,925 ± 70 años ). Esta separación se mantuvo durante el interglacial Sangamon, hace ~130,000–110,000 años, así como durante los interestadiales tardíos de la glaciación inicial y aquellos de la siguiente glaciación de Wisconsin, hace ~110,000–10,000 años. Se ha sugerido que el bosque boreal puede haber contribuido a la separación durante los intervalos cálidos; de forma alternativa, también puede haber existido ya una separación de especies. El estudio también indicó que el león actual es el pariente vivo más cercano de P. leo atrox y P. leo spelaea. (En el mismo estudio, se encontró que el león de las cavernas y el león de Beringia son genéticamente indistinguibles.

Descripción

Es probablemente el félido de mayor tamaño que haya existido, pudiendo ser mayor que el Smilodon populator, aunque no de mayor peso. Según representaciones de arte ruprestre, se ven que poseían unas pocas manchas o rayas en la cola y en la parte más trasera.

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Según los fósiles encontrados, se estima que poseían un 25% porciento de mayor tamaño que los leones actuales.

Eran unos félidos enormes, con un tamaño de cabeza a pies de 1.6 a 2.5 m (5 pies 3 pulgadas a 8 pies 2 pulgadas) y una longitud de cabeza a cola de 2.5-3.5 metros. Los machos alcanzarían un peso de 272 y 363 kg y las hembras pesaban unos 215 kg, con un promedio de 256 kg.

A diferencia de los leones actuales, se cree que el león americano macho, no poseía melena. Además, de que a pesar de su tamaño, no era exageradamente corpulento.

Además de esto, se ha encontrado que su cavidad craneal era proporcionalmente más grande que la de los otros leones, demostrando que fue un félido inteligente y que quizás utilizaba técnicas de caza más efectivas. No solo eso, sino que se han visto pocos fósiles en los pozos de alquitrán de La Brea, en comparación con otros depredadores; esto indica que con su inteligencia sabía lo que podría suceder y los evitaba.

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Alimentación

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Como todos los félidos, tenía una alimentación carnívora.

Cazaban en manadas, con gran efectividad, siendo un superpredador. Cazaba presas mas grandes que este como mamuts, asnos, caballos salvajes, ciervos, bisontes y mastodontes.

Dado que éstos eran tanto o más carroñeros que cazadores, se puede decir que los leones eran los depredadores dominantes en la América glacial, por encima de animales como los lobos gigantes, los felinos dientes de sable, los felinos dientes de cimitarra, los osos grizzly y los lobos grises.

Comportamiento

Se han encontrado varios fósiles juntos, lo que indica que era un animal sociable, como lo son las demás subespecies de leones.

Su conducta social queda probada también por el frecuente hallazgo de manadas enteras en cuevas y pozos de brea como los de Los Ángeles, donde se han recuperado cerca de 100 esqueletos completos de estos animales,que han permitido establecer las características de su estructura corporal.

Distribución y hábitat

El león americano, como bien dice su nombre, se distribuía en América, más específicamente en Norte América.

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Los primeros leones encontrados fueron al sur de Alaska. Después de eso, el león americano se extendió ampliamente desde Alberta a Maryland a Perú. En América del Norte, se ha encontrado más en la parte oeste, que en la este, y por el sur hasta Chiapas, México. Por lo general, no estaba presente en las mismas áreas que el jaguar, ya que los jaguares preferían los bosques y los leones, zonas abiertas. El fósil más reciente, de Edmonton, data de hace 11,355 años. Por entonces, el león americano fue uno de los miembros de la megafauna del Pleistoceno.

En algunas zonas de su área de distribución, el león americano vivía en condiciones climáticas frías. Probablemente utilizaban cuevas o fisuras para resguardarse del frío. Es posible que hayan alineado sus guaridas con hierba u hojas, como el tigre siberiano hace.

Extinción

Los leones americanos son una de las "'víctimas" desaparecidas en la gran extinción americana de finales del Pleistoceno. Las causas de esta extinción masiva, que se llevó por delante a todos los proboscídeos americanos, los caballos, los bisontes esteparios, los megaterios y muchos más animales suelen interpretarse como el resultado de una conjunción de catástrofes climáticas ocurridas al final de la última glaciación.

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Otros autores señalan a los antepasados de los indios americanos como los causantes principales de ese declive, que entraron en América desde Siberia hace unos 15,000 años y se expandieron rápidamente hasta alcanzar la Tierra del Fuego hace 8,000 años. Al contrario que en otros lugares, la megafauna americana no había sufrido nunca antes la depredación de algún homínido y habría sucumbido fácilmente a las trampas, las azagayas y las flechas de los nuevos invasores. La relación entre los paleoamerindios y los leones era bastante ambigua a este respecto, puesto que parece que se cazaban los unos a los otros. La Cueva del Jaguar, en Idaho, muestra los restos de leones cavernarios muertos y consumidos por humanos hace 10,300 años.

Los restos de leones americanos más recientes se encuentran cada vez más al sur, como en México. Algo que encaja bastante bien con la idea de un exterminio de origen humano iniciado con la llegada de los cazadores desde el norte.

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